专利布局三步走 占领市场有利地位——从NERVO公司专利布局的成功案例谈起

作者:余碧涛发布日期:2019-03-12

        企业的发展离不开创新,而对于创新成果,最有效的保护方式之一就是申请专利。然而,目前我国大部分企业对于专利的认识,仍然仅停留在获得一纸证书的阶段。事实上,对创新成果进行有效的专利布局,完全可以使企业在市场竞争中占据有利地位。
        国外医疗器械企业对于这一点认识颇深,很多企业都通过成功运用专利布局战略来达到强化自身市场竞争地位的目的。例如,国外知名医疗器械制造商波士顿科学、美敦力都在脊髓神经刺激器方面拥有强大的专利布局。脊髓神经刺激器(SCS)是一种可以植入皮下的电子装备,整套系统由电脉冲发生器、刺激电极和延长导线组成。当电极植入硬膜外腔后,通过脉冲发生器发出电流,经延长导线到达电极,通过放电刺激脊髓神经,从而达到治疗效果。波士顿科学在脊髓神经刺激器领域拥有1000多项专利,美敦力在此领域布局了近400项专利。依靠强大的专利布局,波士顿科学和美敦力在脊髓神经刺激器市场中保持了长期的垄断地位。
        在这种强势垄断下,后进入市场的企业如何才能争得一席之地呢?
        NERVO公司也是一家脊髓神经刺激器制造商。美国市场上第一个脊髓神经刺激器于1989年通过美国食品药品管理局(FDA)批准,而NERVO公司的脊髓神经刺激器在2015年才通过FDA批准。虽然是脊髓神经刺激器的后起之秀,但是NERVO公司通过完美的专利布局,已成为波士顿科学和美敦力最强有力的竞争者。那么,NERVO公司是如何进行专利布局的呢?
        第一步:及时保护核心技术
        传统的脊髓神经刺激器一般采用低频刺激,但是NERVO公司的研发人员发现,采用频率为10kHz的高频刺激进行治疗,不仅能使患者的疼痛得到缓解,而且还能避免传统低频脊髓神经刺激器经常出现的感觉异常等副作用。于是,NERVO公司研发了一种高频脊髓刺激系统。
        2008年,NERVO公司提交了对脊髓神经进行高频电刺激的专利申请,该专利申请的技术方案为采用两路刺激信号,第一路为利用1.5kHz刺激第一目标区域,第二路为利用2.5kHz~10kHz刺激第二目标区域。这是全球最早提出的高频脊髓神经刺激的专利申请。NERVO公司采用了国际申请(PCT)的方式提交,专利申请公开号为WO2009061813。
        对于企业来说,如果目标市场数目较多或者尚不明确,当前资金尚不充足,对自身发明创造的价值把握不大,发明创造涉及的产品又不急于进入国际市场,采用PCT的方式提交是非常适合的。企业只需要使用一种语言向国际申请受理局提交一份国际申请,就可以获得在多个PCT成员国的专利保护。在完成国际阶段程序后,申请人可以依据国际阶段中国际检索以及国际初审的情况,决定下一步的行动,即是否进入国家阶段(向其他国家申请)。申请人可以在30个月内办理进入指定国(或选定国)国家阶段的手续。在此期间,企业有充足的时间慎重考虑是否继续进入国家阶段,进入哪些目标市场国,从而避免不必要的经济损失。
        NERVO公司的WO2009061813国际专利申请,指定进入澳大利亚(AU)、加拿大(CA)、德国(DE)、欧洲(EP)、西班牙(ES)、日本(JP)、美国(US)共7个国家和地区,并形成了20个同族专利申请。
        第二步:针对核心技术全方位布局
        2010年,NERVO公司仍然以国际专利申请的方式提交了3项专利申请,这是围绕刺激频率为3kHz~50kHz的高频脊髓刺激核心技术进行的一系列专利布局。这3项国际专利申请的公开号分别为WO2010124128、WO2010124139和WO2010124144。这3项国际专利申请形成了一个庞大的同族簇,指定进入中国(CN)、欧洲(EP)、澳大利亚(AU)、加拿大(CA)、德国(DE)、西班牙(ES)、日本(JP)、韩国(KR)、美国(US) 9个国家和地区后,形成了101件专利文件,从而对脊髓神经高频电刺激技术进行了全方位的专利布局。
        WO2010124128主要针对两路不同信号的技术方案进行专利布局,其中一路信号有关高频刺激的限定采用频率为3kHz~10kHz;WO2010124139主要针对固定位置T9~T12,刺激频率为3kHz~15kHz、3kHz~50kHz,内容涉及固定位置进一步限定和调整信号幅值,从治疗方法、治疗步骤、植入方法、诊断方法和治疗设备等方面对核心技术进行限定;WO2010124144主要针对远程遥控,采用的刺激频率为3kHz~50kHz,内容涉及无线信号输入装置、无线交互装置、可读式介质、幅值可调、图形化控制等相关技术,从治疗设备和控制方法两个方面对上述技术进行限定。
        第三步:持续完善技术细节
        2011年,NERVO公司继续就高频刺激技术进行国际申请,分别提出了两项专利申请——WO2012044695和WO2012075198。这两项国际申请只指定进入美国(US)和澳大利亚(AU),涉及植入设备的可视化技术和所需神经部位的调整技术。
        2012年,NERVO公司针对在高频刺激中如何选择合适的触点进行刺激、如何不受患者位置和状态的影响进行刺激以及无线充电技术等方面进一步进行专利布局,分别申请了WO2012135733、WO2013036880和WO2013067538专利,指定进入的国家和地区为美国(US)、澳大利亚(AU)和欧洲(EP)。
        2013~2015年,NERVO公司除了提交国际申请外,还分别在美国(US)、澳大利亚(AU)、欧洲(EP)提交了相关的专利申请,内容涉及高频频率为1.5kHz~50kHz、电极头部结构的改进、高低频混合、无线控制频率和识别电池的电压状态等方面。
        2017年,NERVO公司就高频刺激技术用于治疗心力衰竭进行专利扩展,提交了WO2017132174国际专利申请,同时分别在美国(US)和澳大利亚(AU)提交相关的专利申请,涉及的主要技术有固定位置的限定、远端输入的存储器和感觉阈值的限定。
        纵观NERVO公司的专利布局可以看出,其初始的技术方案是低频刺激结合高频刺激,接着仅是高频刺激,之后是围绕高频刺激这个核心技术点对技术细节进行完善,比如幅值可调、无线交互控制、图形化控制、无线充电等。这种布局方式是先占领一个技术空白点,然后再分别完善该技术点周围的技术细节,最终对高频刺激技术进行全方位的专利布局,获得强势的市场竞争力。值得注意的是,波士顿科学也希望向高频刺激领域发展,然而,NERVO公司在高频刺激领域严密的专利布局形成了高频脊髓神经刺激技术的专利保护,这也成为波士顿科学等公司进军高频脊髓神经刺激领域的技术障碍。
        孤立的专利可能会给竞争对手留下规避或者反制的空间,而合理的专利布局,则能够帮助企业持有一定数量的高价值专利,赢得市场份额。因此,企业在申请专利时,必须考虑申请的全局性、连续性、完整性和有效性。衷心希望国内企业都能使用好专利这个“武器”。

来源:中国医药报